Αποστολή για αναζήτηση εξωγήινης ζωής σε έναν δορυφόρο του Κρόνου

Ο Εγκέλαδος είναι ένας φυσικός δορυφόρος του πλανήτη Κρόνου με ένα σχεδόν απόλυτα λευκό σώμα από πάγο. Το διαστημόπλοιο Κασσίνι απάντησε, από το έτος 2004 μέχρι σήμερα, αρκετά ερωτήματα που είχαν γεννηθεί μετά τις αποστολές των Βόγιατζερ, προσεγγίζοντας τον Εγκέλαδο αρκετές φορές. Εξάλλου, ανακάλυψε ένα λοφίο από υδρατμούς ή σταγονίδια νερού να υψώνεται πάνω από τη νότια πολική περιοχή του δορυφόρου, πράγμα που, σε συνδυασμό με τη διαφυγή εσωτερικής θερμότητας και των ελάχιστων κρατήρων στην περιοχή, δείχνει ότι ο Εγκέλαδος είναι γεωλογικώς ενεργός σήμερα, γεγονός οφειλόμενο μάλλον οφείλεται στις παλιρροϊκές δυνάμεις που ασκεί ο πλανήτης στο εσωτερικό του δορυφόρου.

Ο Εγκέλαδος είναι ένα από τα μόλις τρία σώματα στο εξωτερικό Ηλιακό σύστημα (μαζί με τον δορυφόρο Ιώ του Δία και τον δορυφόρο Τρίτωνα του Ποσειδώνα) στα οποία έχουν παρατηρηθεί ηφαιστειακού τύπου εκρήξεις.

image σύμπαν

Το ενδεχόμενο μιας διαστημικής αποστολής που θα περάσει μέσα από το νέφος υδρατμών και άλλων υλικών που αναδύονται από τον νότιο πόλο του Εγκέλαδου, δορυφόρου του Κρόνου, αναζητώντας ίχνη εξωγήινης ζωής, εξετάζει το πρόγραμμα Breakthrough Initiatives του δισεκατομμυριούχου ερευνητή Γιούρι Μίλνερ, όπως δήλωσε ο ίδιος στο πλαίσιο της συνδιάσκεψης «A New Space Age» του Economist.

Όπως αναφέρει το Space.com, το συγκεκριμένο νέφος και οι περίπου 100 πίδακες που το δημιουργούν ανακαλύφθηκαν από το διαστημόπλοιο Cassini το 2005. Περαιτέρω παρατηρήσεις έδειξαν πως οι πίδακες αυτοί εκτοξεύουν υλικά από έναν δυνάμει κατοικήσιμο ωκεανό αλμυρού νερού σε υγρή μορφή που βρίσκεται κάτω από το παγωμένο κέλυφος του φεγγαριού.

Το νέφος αυτό παρέχει τη δυνατότητα λήψης δειγμάτων από τον ωκεανό αυτό χωρίς το σκάφος να αγγίξει καν την επιφάνεια του Εγκέλαδου.

Το Cassini πέρασε επανειλημμένα από μέσα του κατά τη διάρκεια της μακράς αποστολής του, που έλαβε εντυπωσιακό τέλος τον Σεπτέμβριο, ωστόσο το σκάφος δεν ήταν εφοδιασμένο με τα απαραίτητα όργανα για να αναζητήσει ίχνη ζωής.

«Μπορούμε να σχεδιάσουμε μια χαμηλού κόστους, ιδιωτικά χρηματοδοτούμενη αποστολή στον Εγκέλαδο, που θα μπορεί να εκτοξευτεί σχετικά σύντομα και θα μπορεί να διερευνήσει πιο λεπτομερώς αυτά τα νέφη, προκειμένου να δει τι συμβαίνει εκεί πριν από μια δαπανηρή αποστολή την οποία σκέφτεται η NASA τώρα και μπορεί να χρειαστούν άλλα περίπου 10 χρόνια για να εκτοξευτεί;» δήλωσε ο Μίλνερ. Η αποστολή της NASA στην οποία αναφέρθηκε, εάν προχωρήσει, θα εντάσσεται στο πλαίσιο του επόμενου προγράμματος New Frontiers, με όριο κόστους περίπου ενός δισ. δολαρίων. Η αμερικανική διαστημική υπηρεσία αναμένεται να προβεί στις σχετικές επιλογές ως το 2019.

Ο Μίλνερ – που ήδη χρηματοδοτεί το πρόγραμμα Breakthrough Listen και το πρόγραμμα Breakthrough Starshot, με στόχο το Άλφα του Κενταύρου- δεν αποκάλυψε περισσότερες λεπτομέρειες γύρω από τα σχέδια των Breakthrough Initiatives για τον Εγκέλαδο, όπως πχ το εκτιμώμενο κόστος και το χρονοδιάγραμμα. Αντ’αυτού, διευκρίνισε ότι το πρόγραμμα εξετάζει γενικότερα τις διάφορες επιλογές. «Πώς θα μπορούσαμε, για πρώτη φορά, να σχεδιάσουμε και να στείλουμε μια ιδιωτικά χρηματοδοτούμενη διαπλανητική επιστημονική αποστολή; Αυτό είναι που σκεφτόμαστε» είπε σχετικά. Σχετικά: wikipedia, naftemporiki

Διαβάστε επίσης: Ύπαρξη νερού σε νάνο πλανήτη του ηλιακού μας συστήματος